19/5/2011

La ontogenia cultural recapitula la filogenia

La cultura humana acumulada a través de generaciones es un rasgo peculiarmente humano, aunque se sabe que otras especies animales (desde chimpancés a aves) desarrollan comportamientos culturales corrientemente. Además, lo que llamamos "ciencia" es quizás el fruto cultural más preciado de nuestra especie, hecho posible muy recientemente, tras la invención de la escritura hace poco más de 10.000 años, y tras la aparición de condiciones sociopolíticas específicas que permitieron independizar el saber escrito de las castas sacerdotales y administrativas.

Si la idea de que la "ontogenia recapitula la filogenia" no se considera ya literalmente correcta en biología, podría reflejar sin embargo la dinámica de la acumulación cultural, según un artículo de Alex Mesoudi publicado en PLoS.

Este trabajo explora un rasgo muy significativo de la historia cultural: los costes crecientes de aquirir conocimientos complejos, que llevan a la pesimista predicción de que "a medida que se acumula conocimiento más y más complejo en sucesivas generaciones, se hace más difícil y más costoso en tiempo para cada generación la adquisición de este conocimiento acumulado."

Mesoudi ha analizado la edad a la que los estudiantes británicos aprenden varios conceptos matemáticos, mostrando que de hecho existe una relación con la historia cultural: los conceptos más complejos y descubiertos más recientemente se aprenden en edad más avanzada.


Los conceptos históricamente más recientes se aprenden más tarde


Si las conclusiones de este trabajo son correctas, se me ocurre que un factor revolucionario mayor en el progreso científico podría ser la prolongación de la vida intelectual fértil. Cuánto más vivamos, cuanto más "tiempo para saber" (parafraseando el título de ciencia-ficción de Heinlein) tengamos para comprender los conceptos científicos complejos y recientes, mayores serán las probabilidades de transmitir estos conocimientos a futuras generaciones.



ResearchBlogging.org Mesoudi A (2011). Variable cultural acquisition costs constrain cumulative cultural evolution. PloS one, 6 (3) PMID: 21479170